Neuchâtel fait la lumière sur son passé

Neuchâtel fait la lumière sur son passé

En été 2020, suite à un épisode de violence policère contre un Afro-américain, une vague de protestations touche le monde entier, faisant vaciller des monuments historiques liés à l’entreprise coloniale et à l'esclavagisme. C'est le cas aussi à Neuchâtel, où deux pétitions exigent, l'une le retrait, l'autre le maintien de la statue de David de Pury. La Ville de Neuchâtel, par ses autorités exécutives et législatives, a présenté un an plus tard un rapport adopté à l'unanimité. Celui-ci présente des mesures à court, moyen et long terme pour mieux assumer le passé et rendre l'espace public plus inclusif.

Première étape, la pose d'une plaque explicative et d'une oeuvre artistique devant la statue. Cette dernière, signée de l'artiste genevois Mathias Pfund, est intitulée "Great in the concrete" et est assortie d'un texte explicatif, "Whitey on the moon".

Regards d'artistes sur le monument de Pury

Deux œuvres contemporaines seront installées successivement à proximité de la statue de David de Pury. Le Conseil communal de la Ville de Neuchâtel a primé quatre projets originaux recommandés par un jury international. « Great in the concrete (David de Pury d’après Louis Agassiz) » de Mathias Pfund (photo) a été la première œuvre artistique à voir le jour en octobre 2022, suivie de « Ignis fatuus » de Nathan Solioz au printemps 2023.

En complément à son oeuvre Great in the concrete, Mathias Pfund a également rédigé "Whitey on the Moon", un texte explicatif que l'on peut lire ici et également à travers un QR-code depuis la place Pury. "Si l'oeuvre fonctionne métaphoriquement comme le signe d'une note de bas de page afférente à la statue de David de Pury, Whitey on the Moon en constitue le contenu".

Une plaque explicative

En octobre 2022, une plaque explicative a été installée devant la statue de David de Pury. En voici la teneur:

David de Pury
Neuchâtel 1709 - Lisbonne 1786

"Cette statue a été érigée en 1855, à la suite d’une souscription lancée par des notables, en l’honneur de David de Pury, qui avait légué la majeure partie de sa fortune à sa ville natale. Cet héritage permit à Neuchâtel de connaître un essor urbain sans précédent, mais l’origine de cet argent fait débat.
Négociant et financier international basé à Lisbonne, David de Pury était actif dans le commerce de diamants et de bois précieux du Brésil, exploités par le travail de femmes, d’hommes et d’enfants réduits à l’esclavage. En outre, il possédait des actions d’une société active dans la traite négrière.
Désireuse de faire la lumière sur cette période de son histoire, la Ville de Neuchâtel soutient la diffusion de la recherche historique et le travail de réflexion mémorielle dans l’espace public.
La Ville de Neuchâtel tient à rendre hommage à toutes les personnes privées de liberté, exploitées et déshumanisées dans le cadre du commerce triangulaire et de la colonisation ainsi qu’aux personnes victimes aujourd’hui encore de racisme. Elle affirme l’égale dignité humaine, la valeur essentielle d‘une société sans discrimination, plurielle et inclusive."

Une traduction en 12 autres langues est accessible par QR code au pied de la statue.

Au terme de leurs réflexions, les autorités communales n'ont pas souhaité ôter la statue de David de Pury (également orthographié "Purry" au XVIIIe siècle). La plaque a pour but de contextualiser, en quelques mots, l'origine de cette statue, mettre en lumière la récente controverse autour du monument et rendre hommage aux victime de la traite des esclaves, en particulier les Noir-e-s. Une traduction en douze langues a été réalisée:

  • albanais
  • allemand
  • anglais
  • arabe
  • espagnol
  • italien
  • portugais
  • serbo-croate
  • turc
  • lingala
  • somali
  • tigrinya

On peut les lire dans l'onglet ci-dessous.

Statue de David de Pury.

"Mouvements" au Musée d'art et d'histoire

La participation de Neuchâtel à l’entreprise coloniale est traitée dans une section de la nouvelle exposition permanente « Mouvements » du Musée d'art et d'histoire (MahN). Elle interroge notamment le degré d’implication de Neuchâtelois dans la traite négrière et dans l’esclavage. Une borne interactive permet de mieux connaître l'histoire de la statue de David de Pury et fait état des débats récents consécutifs aux pétitions de l’été 2020. L’exposition « Mouvements » intègre également des oeuvres d’artistes contemporain-e-s qui nous interrogent sur notre rapport au passé et aux mouvements. 

Dans un souci d’intégrer les acquis de la recherche et de stimuler la réflexion face aux enjeux contemporains liés au passé colonial de la Suisse, le MahN entend mettre à disposition du public des sources et des indications bibliographiques sur l’implication de Neuchâtelois dans la traite négrière et l’esclavage. C'est pourquoi le site du Musée consacre une page spéciale intitulée "Recherches Passé Colonial".

Parcours pédagogique "Neuchâtel passé colonial"

L’une des mesures phares proposées en termes de médiation est un parcours pédagogique multimédia. Il questionnera l’implication de Neuchâtel dans la traite négrière et l’esclavagisme. Idéalement, le parcours ainsi initié doit permettre d’approfondir ces questions dans le cadre scolaire. Un support pédagogique sera d'ailleurs proposé aux enseignant-e-s. L’application du parcours pédagogique "Neuchâtel passé colonial" pourra être téléchargée par toutes les personnes intéressées.

Le projet repose sur la collaboration de partenaires externes, en particulier de spécialistes universitaires. La Ville tient à ce que ce parcours soit scientifiquement parfaitement documenté. Une collaboration est prévue avec l’entreprise neuchâteloise Talk to me, créatrice des parcours multimédia urbains Totemi.

Totemi.

50 biographies pour un espace plus inclusif

Afin de sensibiliser aux marques mémorielles dans l'espace public et rendre ce dernier plus inclusif, les autorités ont confié un mandat de recherche à une historienne pour écrire 50 biographies de femmes, notamment de personnes d’origine étrangère ou issues de minorités, décédées et qui ont un lien avec Neuchâtel. Une première étape qui permettra de mieux connaître, faire connaître et valoriser ces personnalités jusqu’ici invisibilisées ou oubliées par l'histoire. Il s'agira ensuite de nourrir d'autres projets sur l'espace public ou à travers des interventions médiatiques et éditoriales.

A lire dans Arcinfo du 27 janvier 2022: "La Ville de Neuchâtel veut mettre en avant des personnalités historiques invisibles" 

A long terme, réaménager la place Pury

Depuis quelques années déjà, des réflexions ont été menées par le service du développement territorial dans la perspective de requalifier la place Pury et de refaire le lien avec le quartier au sud de la place et avec le lac. Aujourd’hui, cette place, avec son noeud de transports publics, est avant tout un lieu de passage. La requalification viserait à ce qu’elle remplisse mieux ses fonctions de place publique. A ce moment-là, il serait possible que la statue soit légèrement déplacée compte tenu des nouveaux aménagements. En lien avec la volonté générale de tendre vers plus d’inclusivité dans l’espace public, il est également envisageable que le nom de la place fasse l’objet d’une réflexion selon ses nouvelles fonctionnalités à l’avenir.
 

Avec l’enveloppe du pourcent culturel, un concours artistique sera réalisé. Il pourra se faire, par exemple avec l’aide de la fondation des Nouveaux Commanditaires qui travaille de manière participative avec des personnes utilisatrices de l’espace public.